Tapte gravmarkører dukker opp fra en fjern slagmark fra andre verdenskrig

Tapte gravmarkører dukker opp fra en fjern slagmark fra andre verdenskrig

QUANTICO, Va. – Kurator Owen L. Conner løsner forsiktig båndet rundt de forvitrede lamellene og fjerner oppbevaringspapiret. Sand fra øya der marinesoldatene kjempet, klamrer seg fortsatt til noe av treverket. En etter en setter han sammen de tre korsene.

Mens han gjør det, vises de falmede navnene i svart over avskallet hvit maling: Robert W. Hillard; Clarence S. Hodgson; Bernard A. Marble. Fragmenter av andre navn kan sees på andre stykker, og 'Nov …1943.'

Korsene kommer fra tapte kirkegårder på slagmarken Tarawa fra andre verdenskrig, en atoll i Stillehavet hvor mer enn 1000 marinesoldater ble drept i kamp mot japanerne, og hvor hundrevis fortsatt kan ligge begravet i umerkede graver.

Historien fortsetter under annonsen

Forrige måned kjøpte National Museum of the Marine Corps offisielt korsene, sammen med andre gravgjenstander, fra History Flight Inc., Fredericksburg, Va., nonprofit arkeologisk firma som har gravd ut på Tarawa i mer enn et tiår.

For de tapte amerikanske marinesoldatene fra Tarawa, en hjemkomst 70 år for sent.

Tarawa-korsene er sjeldne og antas å være de eneste slike gjenstander i en museumssamling.

Relikviene fra en svunnen krig kommer mens marinesoldatene sørger over de 11 medlemmene som ble drept i den siste konflikten, sammen med en soldat og en sjømann, i selvmordsbombeangrepet på Kabul flyplass den 26. august.

Blant gjenstandene fra Tarawa:

Et prosjektil fjernet fra nedre del av et skjelett; en uberørt glassampull med jod; en liten glassflaske som inneholder uidentifiserte piller; en beholder med kirurgisk tråd; en forringet poncho av den typen kropper ble begravet i; og japanske og amerikanske hjelmer og kantiner.

Historien fortsetter under annonsen

Korsene hadde blitt pakket inn som en bunt med gamle gjerdedeler og lagret i et depot på atollen da de ble oppdaget for tre år siden av History Flights operative offiser, Justin D. LeHew.

En dag i forrige uke pakket Conner, museets kurator for uniformer og heraldikk, ut korsene og andre gjenstander i museets støttesenter i den gamle briggen på Marinebasen her.

Han sa at han håpet at noen av dem snart kan vises på museet.

Korsene fortalte alle tragiske historier.

USA angrep den japansk-holdte atollen - hovedsakelig dens lille øy Betio - over fire dager i slutten av november 1943. Angrepet var en del av planen, etter den japanske bombingen av Pearl Harbor i 1941, for å gripe fiendens bastioner over Stillehavet Hav.

Historien fortsetter under annonsen

Men Betio, med kodenavnet «Helen», var sterkt befestet og forsvart av rundt 4500 mann. En japansk admiral skal ha skrytt av at en million amerikanere ikke kunne ta det på 100 år. Marinesoldatene hadde rundt 18 000 mann.

Kampen var hard, og kjempet ofte på nært hold.

Fargefilmopptak skutt av en marinekameramann fanget kampens dystre natur og ettervirkningene. I ett klipp ser man likene til marinesoldater strødd over stranden og flyter i vannet.

Norman Hatch, marinesoldat som fanget heltemot og skrekk på film, dør 96 år gammel

Håndteringen av de døde var tilfeldig.

'Liv var overalt,' Pfc. Joe Jordan husket, ifølge historikeren Derrick Wright. 'Vi jobbet med å identifisere folkene fra enheten vår og plasserte dem i grøften dekket av ponchoene deres ... Så presset bulldosere sand inn på toppen av likene.'

Historien fortsetter under annonsen

Graver var spredt over øya, noen tilsynelatende merket med markører, noen ikke, ifølge Defense POW/MIA Accounting Agency (DPAA).

Militære byggeprosjekter flyttet senere mange gravmarkører uten å flytte rester, har en DPAA-historiker skrevet.

I tillegg ser det ut til at andre markører har blitt plassert der det ikke fantes kropper. Og noen markører ble satt opp for å minnes marinesoldater som døde av sår og ble gravlagt til sjøs.

I 1946 gravde eksperter på gravregistrering opp rester fra 43 kirkegårder og gravplasser over hele øya og kombinerte dem til en.

På slutten av 1946 og begynnelsen av 1947 ble de kombinerte restene oppløst igjen, og markørene tilsynelatende forkastet.

Historien fortsetter under annonsen

De menneskelige levningene, på dette tidspunktet hovedsakelig skjelett, ble ført til Hawaii for mulig identifikasjon, og i 1949 ble de uidentifiserte gravlagt på nytt på en nasjonal kirkegård i Honolulu.

I den totale prosessen kan imidlertid halvparten av marinesoldatene ha blitt etterlatt på Betio, ifølge DPAA.

Forrige uke så korsene til Hillard, Hodgson og Marble ut som drivvedbiter da Conner, kuratoren, satte dem sammen på et utstillingsbord.

Han matchet navnet, rangeringen og serienumrene skrevet på de ødelagte delene som om han jobbet med et puslespill.

Mens han jobbet, sa han at han ofte lurer på mennene: Hvem var Robert Hillard? «Hvor kom han fra? … Hva så han ut som?'

Historien fortsetter under annonsen

'Det virkelig tragiske med disse mennene [er] at så mye av historiene deres har gått tapt,' sa han. 'Fordi de ikke hadde … deres egne unge familier og foreldrene deres var de eneste menneskene de hadde, og de er borte.'

'Du har på en måte disse blindveiene i livene deres,' sa han. 'Når jeg ser disse korsene, tenker jeg hvor trist slutten deres er.'

Hillard, opprinnelig fra West Tulsa, var ett av 11 barn og stebarn i en blandet bondefamilie i Big Fork, Ark., ifølge folketellingen.

Han var 17, teknisk sett mindreårig, da han vervet seg i 1941. Han trengte morens samtykke for å melde seg på.

Han var 19 år da han ble skutt i hodet og drept 20. november 1943, ifølge myndighetene samlet inn av privatforsker Geoffrey Roecker.

Historien fortsetter under annonsen

Hillard var en av 61 marinesoldater fra hans 165-manns selskap drept i slaget, sa Roecker i en e-post. De ble skutt ned da de forsøkte å lande på en spesielt dødelig del av stranden kalt «lommen».

Familien hans ble ikke varslet om hans død før 1. januar 1944. Og kroppen hans ble ikke gjenfunnet.

Men etter krigen sa moren hans, Susie Ratliff, at marinesoldatene sendte henne en pakke med eiendelene hans - et sigarettetui, et lommeur og lommebok, og informerte henne feilaktig om at han ble gravlagt i 'grav 9, rad 1, tomt 10 ” av en marin kirkegård på Betio.

I 1947 snudde korpset seg, ba om unnskyldning og fortalte henne at det ikke hadde funnet sønnens kropp under gravmerket hans - kanskje den samme som Conner hadde på utstillingsbordet sitt.

Annonsehistorien fortsetter under annonsen

'Det må antas at ... korset ble reist til hans ærede minne i stedet for ... som en markør som identifiserer plasseringen av graven hans,' skrev Marine Corps-kommandanten til henne.

Hun var sur.

'Hvorfor har jeg blitt lurt?' hun skrev en lokal kongressmedlem. 'Hvorfor fortalte de meg ikke de kalde, harde faktaene i begynnelsen slik at jeg kunne venne meg til dem alle samtidig? … [Det er] mer enn jeg kan tåle.»

Clarence Stanley Hodgson fra Eddyville, Iowa, hadde akkurat fylt 18 år da han vervet seg til marinesoldatene i 1940. Han var kjent som Stanley, og var sønn av en bonde. Han var 21 år da han ble skutt i begge beina 21. november 1943.

Han ble evakuert til USS Sheridan, et troppeskip, hvor leger amputerte en del av høyre ben. Han fikk fullblod, blodplasma og en løsning av saltvann dekstrose.

Men han 'mislyktes i å svare på behandlingen,' heter det i myndighetene. Han døde ved 21-tiden. neste dag og ble raskt begravd på sjøen.

Han fikk et minnekors på Betio til tross for fraværet av kroppen.

Sgt. Bernard A. Marble var 28 da han ble drept 21. november. Bataljonen hans hadde lidd store skader da den kom i land dagen før på Red Beach 3.

Han var hjemmehørende i Somerset, Massachusetts, hvor han bodde et kvartal fra Taunton-elven, og han hadde vervet seg 19. september 1941, ifølge opptegnelsene.

Liket hans ble funnet og gravlagt i en stor grav på Betio. Den ble senere gravd opp og gravlagt på nytt i den kombinerte graven. Den ble identifisert. Plasseringen ble registrert, og et gravkors ble opprettet.

Det er ikke klart hva som skjedde etter det, men da levningene hans ble gravd opp igjen og flyttet til Hawaii, ble de klassifisert som ukjente. På det tidspunktet besto de hovedsakelig av en hodeskalle, armer, bryst og bekken, ifølge myndighetenes dokumenter.

Laboratorieundersøkelse av hans tannjournaler og fysiske egenskaper gjorde det imidlertid mulig for eksperter å identifisere kroppen som Marbles.

Han ble returnert til Somerset og 12. mai 1949, fem år etter hans død, ble han gravlagt på en kirkegård rundt hjørnet fra hjemmet sitt. Begravelsesflagget ble overrakt til moren hans.

Korsene og gjenstandene ble avdekket under History Flights arbeid med DPAA på Tarawa de siste årene, sa LeHew. Hovedmålet med prosjektet var å lokalisere tapte gravplasser og å repatriere og identifisere rester av marinesoldater begravd på Betio.

Rundt 140 sett med levninger er funnet og identifisert. Så mange som 400 kan fortsatt være der, ifølge DPAA.

I løpet av årene hadde en stor cache av gjenstander - amerikanske og japanske - også blitt avdekket, sa LeHew: ting som rustne rifler, hjelmer og gravmerker.

'Det hele var stort sett relikviestatus,' sa han. 'Men for det trente øyet ... var det hele kamphistorien til U.S. Marine Corps i den perioden.'

Under sine besøk på stedet, som ligger 2400 miles sørvest for Hawaii, la han merke til at noen deler begynte å bli dårligere.

'Jeg visste at jeg måtte gjøre noe for å bevare dette,' sa han. Han inventerte alt som ikke trengtes av DPAA-ekspertene, og satte til side de mest historiske og intakte Tarawa-artefaktene.

Han tok dem med tilbake til USA og tilbød dem til museet.

Museet tok imot dem alle.